THE FOUR TOPS



The Four Tops

Levi Stubbs (6 juin 1936 - 17 octobre 2008)

Renaldo "Obie" Benson (14 juin 1936 - 01 juillet 2005)

Abdul "Duke" Fakir (26 décembre 1935)

Lawrence Payton (02 mars 1938 - 20 juin 1997)


 

De toutes les légendes  du Motown de la grande époque, les Four Tops sont les seuls à n'avoir pas été découverts et façonnés par Berry Gordy. A l'inverse des Temptations que Gordy s'est chargé d'éloigner du gospel pour les faire pénétrer dans l'univers Pop, Les Four Tops avaient déjà flirté avec le jazz et la variété, ce qui a contribué à donner à leur production Motown une sophistication naturelle que la compagnie de Detroit a mis à profit pour faire monter en puissance sa politique crossover.


A ce titre, les enregistrements des Four Tops réalisés en collaboration avec le trio Holland-Dozier-Holland touchent à l'essence même du son Motown, avec les figures de basse imaginatives de James Jamerson et la batterie tonitruante de Benny Benjamin, la confrontation entre les sections de cuivres et de cordes et la voix déclamatoire de Levi Stubbs, portée par les harmonies de ses frères d'armes.


The Four Tops

 

L'une des clés de la réussite durable du groupe est l'entente qui n'a jamais cessé de régner entre eux, une harmonie vocale et humaine jamais remise en cause qui trouve son origine en 1954 lorsqu'ils unissent leurs voix pour la première fois à l'occasion d'un anniversaire. Ce qui n'était au départ qu'un hobby devient rapidement un métier alors que les propositions d'engagements se multiplient dans les clubs de Detroit. Très influencés par les Mills Brothers et les Ink Spots, ceux qui se font appeler les Four Aims privilégient des harmonies policées, des arrangements jazzy et un répertoire constitué de standars de la variété américaine.

 

Leur premier enregistrement, I Wish You Would, réalisé pour Chess à l'invitation d'un cousin de Lawrence Payton, Roquel "Billy" Davis, voit les Four Aims devenir les Four Tops pour éviter toute confusion avec les Ames Brothers - un ensemble de vedette Pop de l'époque.

 

The Four Aims - I Wish You Would

 

Jusqu'au début de la décennie suivante, les Tops parcourent le circuit des cabarets chics, de New York à Las Vegas, parfois en première partie de stars établies comme Della Reese, Brook Benton, Count Basie et Billy Eckstine.

Le succès est plus difficile à apprivoiser en studio, John Hammond chez Columbia et Orrin Keepnews chez Riverside ne parvenant pas à traduire sur vinyl le côté spectaculaire de leurs prestations. En 1963, Berry Gordy pense réussir là où ses prédécesseurs ont échoué et les Four Tops font leurs débuts au sein de Motown sous les couleurs de la sous-marque Jazz Workshop. La formule semble faire long feu et les Tops se retrouvent relégués dans le rôle de choriste derrière des groupes comme les Supremes jusqu'au jour où Gordy décide de les intégrer dans son écurie soul en les confiant à ses auteurs-compositeurs de référence, Lamont Dozier, Brian et Eddie Holland. A partir de l'été 1964, avec l'entrée à la onzième place du Hot 100 de Baby I Need Your Loving, les Four Tops deviennent un pilier incontournable du son Motown.

 

Baby I Need Your Loving

 

Jusqu'au départ dans les larmes et la confusion de Holland-Dozier-Holland en 1967, les best-sellers se succèdent. A l'exception de Ask The Lonely au printemps 1965 et de Loving You Is Sweeter Than Ever (une composition de Stevie Wonder) l'année suivante, HDH sont  responsables de la pluie de hits qui se succèdent sur les charts sous le nom des Four Tops. 

 

Ask The Lonely

 

Loving You Is Sweeter Than Ever

 

Au total, neuf titres qui accèdent simultanément au Top 10 Black et au Top 20 Pop : 

I Can't Help Myself (double numéro Un R&B et Pop), It's The Shame Old Songs et Something About You en 1965. Ainsi que Shake Me, Wake Me (When It's Over) et Reach Out I'll Be There (second doublé Numéro Un R&B et Pop) en 1966.

 

I Can't Help Myself

 

It's The Shame Old Songs

 

Something About You

 

Shake Me, Wake Me (When It's Over)

 

Reach Out I'll Be There

 

Standing In The Shadows Of Love, Bernadette, 7 Rooms Of Gloom et You Keep Running Away en 1967, année de la consécration pour Stubbs et les siens. Dans le même temps, les Tops s'imposent comme d'excellents vendeurs d'albums avec des recueils systématiquement installés dans les meilleures ventes, tout en donnant plusieurs dizaines de concerts chaque année à travers l'Amérique, mais aussi en Angleterre où leurs premiers fans sont les Beatles.

 

Standing In The Shadows Of Love

 

Bernadette

 

7 Rooms Of Gloom

 

You Keep Runnig Away

 

Par comparaison, la fin de la décennie est moins brillante, même si n'importe quel autre artiste se serait contenté du palmarès des Tops, qui engrangent cinq autres hits en deux ans, parmi lesquels Walk Away Renee et If I Were Carpenter, reprise d'un succès de Bobby Darin.

 

Walk Away Renee

 

If I Were Carpenter

 

La roue tourne en leur faveur à partir de 1970 alors que la connivence qui s'instaure avec d'autres producteurs comme Franck Wilson et Ashford & Simpson produit une nouvelle série magique : It's All In The Game, Still water (Love), Just Seven Numbers (Can Straighten Out My Life), (It's the way) Nature Planned It...

Parallèlement, une collaboration réussie avec les Supremes fournit matière à trois albums (The Magnificent 7, The Return Of The Magnificient Seven et Dynamite) et un single mémorable, River Deep - Mountain High.

 

It's All In The Game

 

Still Water (Love)

 

Just Seven Numbers (Can Straighten Out My Life)

 

(It's the way) Nature Planned It

 

River Deep - Mountain High (& The Supremes)

 

Lorsque Berry Gordy décide d'installer son empire discographique à Los Angeles en 1972 contre l'avis de beaucoup de ses collaborateurs, la rupture est consommée avec les Four Tops qui restent fidèles à Detroit et passent sous la tutelle de Dunhill/ABC. La continuité de leur réussite est le signe d'un professionnalisme qui se joue de tous les obstacles, les best-sellers continuant à s'enchaîner dès la fin de l'année avec Keeper Of The Castle et l'album du même titre dont le single le plus porteur, Ain't No Woman (Like The One I've Got) devient disque d'or avec un million d'exemplaires vendus. 

 

Keeper Of The Castle

 

Ain't No Woman (Like The One I've Got)

 

Main Street People, le recueil qui voit le jour la saison suivante, contient deux nouveaux best-sellers, Sweet Understanding Love et surtout Are You Man Enough, un titre associé au polar afro-américain Shaft in Africa.

 

Sweet Understanding Love

 

Are You Man Enough

 

D'autres succès suivent (One Chain Don't Make No Prison et Midnight Flower en 1974, Seven Lonely Nights en 1975, Catfish en 1976), mais l'irruption du disco porte préjudice au Four Tops dont l'activité discographique s'arrête en 1978 avec leur dernier album ABC, At The Top.

 

One Chain Don't Make No Prison

 

Midnight Flower

 

Seven Lonely Nights

 

Catfish

 

Depuis le début, la scène a toujours constitué l'activité principale d'un groupe connu pour la perfection de spectacles aux chorégraphies millimétrées, ce qui évite aux Tops de connaître une longue traversée du désert, d'autant que leur carrière en studio repart en trombe dès 1981 avec le label Casablanca et le troisième Numéro Un Soul, When She Was My Girl, extrait de l'album Tonight!

 

When She Was My Girl

 

Le temps d'un second recueil chez Casablanca (One More Mountain) et le groupe retrouve Motown en 1983 pour le 25è anniversaire de la compagnie, en attendant de repartir cinq ans plus tard chez Arista où ils engrangent leurs derniers hits: Indestructible, If Ever A Love There Was (avec Kenny G et Aretha Franklin) et Loco In Acapulco, la chanson de Lamont Dozier et Phil Collins tirée du film Buster.

 

Indestructible

 

If Ever A Love There Was (avec Kenny G et Aretha Franklin)

 

Loco In Acapulco

 

N'ayant plus rien à prouver en studio, les Four Tops poursuivent leurs tournées inlassablement, jusqu'à ce que la disparition de Lawrence Payton en 1997 mette un terme à l'équilibre exceptionnel qui a régné pendant plus de quarante ans entre ces quatre amis d'enfance. Introduits dans le Rock & Roll Hall Of Fame en 1990, ils ont connu tous les honneurs au cour de leur carrière, sans pourtant jamais recevoir de Grammy Award, un "privilège" qu'ils partagent avec d'autres comme les Jacksons 5 et les Rolling Stones.

 

 

source : Encyclopédie du Rhythm & Blues et de la Soul (éditions Fayard - 2002)

 

The Four Tops

Discographie

1964 / Four Tops

The Four Tops - 1964 / Four Tops

A1. Baby I Need Your Loving

A2. Without The One You Love (Life's Not Worthwile)

A3. Where Did You Go

A4. Ask The Lonely

A5. Your Love Is Amazing

A6. Sad Souvenirs

B1. Don't Turn Away

B2. Tea House In China Town

B3. Left With A Broken Heart

B4. Love Has Gone

B5. Call On Me




1965 / Second Album

The Four Tops - 1965 / Second Album

A1. I Can't Help Myself (Sugar Pie, Honey Bunch)

A2. Love Feels Like Fire

A3. Is There Anything That I Can Do

A4. Something About You

A5. It's The Same Old Song

A6. Helpless

B1. Just As Long As You Need Me

B2. Darling, I Hum Our Song

B3. I Like Everything About You

B4. Since You've Been Gone

B5. Stay In My Lonely Arms

B6. I'm Grateful




1966 / Four Tops Live!

The Four Tops - 1966 / Four Tops Live!

A1. Introduction

A2. It's The Same Old Song

A3. It's Not Unusual

A4. Baby I Need Your Loving

A5. Reach Out I'll Be There

A6. I'll Turn To Stone

A7. I Left My Heart In San Francisco

A8. You Can't Hurry Love

B1. Ask The Lonely

B2. Climb Ev'ry Mountain

B3. The Girl From Ipanema

B4. If I Had A Hammer

B5. I Can't Help Myself

B6. I Like Everything About You




1966 / Four Tops On Top

the Four Tops - 1966 / Four Tops On Top

A1. I Got A Feeling

A2. Brenda

A3. Loving You Is Sweeter Than Ever

A4. Shake Me, Wake Me (When It's Over)

A5. Until You Love Someone

A6. There's No Love Left

B1. Matchmaker

B2. Michelle

B3. In The Still Of The Night

B4. Bluesette

B5. Quiet Night Of Quiet Stars

B6. Then




1967 / Reach Out

The Four Tops - 1967 / Reach Out

A1. Reach Out, I'll Be There

A2. Walk Away Renee

A3. 7 Rooms Of Gloom

A4. If I Were A Carpenter

A5. Last Train To Clarksville

A6. I'll Turn To Stone

B1. I'm A Believer

B2. Standing In The Shadows Of Love

B3. Bernadette

B4. Cherish

B5. Wonderful Baby

B6. What Else Is There To Do (But Think About You)




1967 / On Broadway

The Four Tops - 1967 / On Broadway

A1. Hello Broadway

A2. Maria

A3. Climb Ev'ry Mountain

A4. Mame

A5. I Want To Be With You

A6. On The Streets Where You Live

B1. The Sound Of Music

B2. What Did I Have That I Don't Have

B3. For Once In My Life

B4. My Way

B5. Make Someone Happy

B6. Nice N' Easy




1968 / Yesterday's Dreams

The Four Tops - 1968 / Yesterday's Dreams

A1. Yesterday's Dreams

A2. Can't Seem To Get You Out Of My Mind

A3. I'm In A Different World

A4. We've Got A Strong Love (On Our Side)

A5. By The Time I Get To Phoenix

A6. Remember When

B1. Sunny

B2. Never My Love

B3. Daydream Believer

B4. Once Upon A Time

B5. The Sweetheart Tree

B6. A Place In The Sun




1969 / Soul Spin

The Four Tops - 1969 / Soul Spin

A1. Look Out Your Window

A2. Barbara's Boy

A3. Lost In A Pool Of Red

A4. Got To Get You Into My Life

A5. Stop The World

A6. Nothing

B1. This Guy's In Love With You

B2. Light My Fire

B3. Honey

B4. The Look Of Love

B5. California Dreamin'




1969 / Four Tops Now!

The Four Tops - 1969 / Four Tops Now!

A1. The Key

A2. What Is A Man

A3. My Past Just Crossed My Future

A4. Don't Let Him Take Your Love From Me

A5. Eleanor Rigby

A6. Little Green Apples

B1. Do What You Gotta Do

B2. Macarthur Park

B3. Don't Bring Back Memories

B4. Wish I Didn't Love You So

B5. Opportunity Knock (For Me)

B6. The Fool On The Hill




1970 / Still Water Run Deep

The Four Tops - 1970 / Still Water Run Deep

A1. Still Water (Love)

A2. Reflections

A3. It's All In The Game

A4. Everybody's Talking

A5. Love Is The Answer

B1. I Wish I Were Your Mirror

B2. Elusive Butterfly

B3. Bring Me Together

B4. L.A. (My Town)

B5. Still Water (Peace)




1970 / The Magnificent 7 (& The Supremes)

The Four Tops - 1970 / The Magnificent 7 (& The Supremes)

A1. Knock O My Door

A2. For Your Love

A3. Without The One You Love

A4. Reach Out And Touch (Somebody's Hand)

A5. Stoned Soul Picnic

A6. Baby, (You've Got What It Takes)

B1. River Deep-Mountain High

B2. Ain't Nothing Like The Real Thing

B3. Everyday People

B4. It's Got To Be A Miracle (This Thing Called Love)

B5. A Taste Of Honey

B6. Together We Can Make Such Sweet Music




1970 / Changing Time

The Four Tops - 1970 / Changing Time

A1. In These Changing Times

A2. Just Seven Numbers (Can Straighten Out My Life)

A3. Raindrops Keep Fallin' On My Head

A4. Right Before My Eyes

A5. I Almost Had Her (But She Got Away)

B1. Try To Remember

B2. Something's Tearing At The Edges Of Time

B3. Sing A Song Of Yesterday

B4. The Long And Winding Road / In These Changing Times




1971 / Dynamite (& The Supremes)

The Four Tops - 1971 / Dynamite (& The Supremes)

A1. It's Impossible

A2. The Bigger You Love (The Harder You Fall)

A3. Hello Stranger

A4. Love The One You're With

A5. Good Lovin' Ain't Easy To Come By

B1. Melodie

B2. If

B3. If I Could Build My Whole World Around You

B4. Don't Let Me Lose This Dream

B5. Do You Love Me Just A Little : Honey




1971 / The Return Of The Magnificent Seven (& The Supremes)

The Four Tops - 1971 / The Return Of The Magnificent Seven (& The Supremes)

A1. You Gotta Have Love In Your Heart

A2. I Wonder Where We're Going

A3. Call Me

A4. One More Bridge To Cross

A5. If You Could See Me Now

A6. I'll Try Not To Cry

B1. I'm Glad About It

B2. Let's Make Love Now

B3. I Can't Believe You Love Me

B4. Where Would I Be Without You, Baby

B5. What Do You Have To Do (To Stay On The Right Side Of Love)




1972 / Nature Planned It

The Four Tops - 1972 / Nature Planned It

A1. I Am Your Man

A2. (It's The Way) Nature Planned It

A3. I'll Never Change

A4. She's An Understanding Woman

A5. I Can't Quit Your Love

A6. Walk With Me, Talk With Me, Darling

B1. Medley : Hey Man / We Got To Get You A Woman

B2. You Got To Forget Him Darling

B3. If You Let Me

B4. Happy (Is A Bumpy Road)

B5. How Will I Forget You




1972 / Keeper Of The Castle

The Four Tops - 1972 / Keeper Of The Castle

A1. Keeper Of The Castle

A2. Ain't No Woman (Like The One I've Got)

A3. Put A Little Love Away

A4. Turn On The Light Of Your Love

A5. When Tonight Meets Tomorrow

A6. Love Music

B1. Remember What I Told You To Forget

B2. (I Think I Must Be) Dreaming

B3. The Good Lord Knows

B4. Jubilee With Soul

B5. Love Makes You Human

B6. Keeper Of The Castle (Reprise)




1973 / Main Street People

The Four Tops - 1973 / Main Street People

A1. Main Street People (Intro)

A2. I Just Can't Get You Out Of My Mind

A3. It Won't Be The First Time

A4. Sweet Understanding Love

A5. Am I My Brother's Keeper

A6. Are You Man Enough

B1. Whenever There's Blue

B2. Too Little, Too Late

B3. Peace Of Mind

B4. One Woman Man

B5. Main Street People




1974 / Live & In Concert

The Four Tops - 1974 / Live & In Concert

A1. Intro & Countdown

A2. Are You Man Enough (From The MGM Film "Shaft In Africa")

A3. Love Ain't Easy To Come By

A4. Medley : Love Music / Reach Out I'll Be There / Standing In The Shadows Of Love

A5. Midnight Flower

A6. Baby I Need Your Lovin'

B1. Keeper Of The Castle

B2. I Am Your Man

B3. Ain't No Woman (Like The One I've Got)

B4. One Chain Don't Make No Prison

B5. I Can't Help Myself (Sugar Pie, Sugar Honey)




1974 / Meeting Of The Minds

The Four Tops - 1974 / Meeting Of The Minds

A1. One Chain Don't Make No Prison

A2. Midnight Flower

A3. The Well Is Dry

A4. Love Ain't Easy To Come By

A5. No Sad Songs

B1. Right On Brother

B2. Tell Me You Love Me (Love Sounds)

B3. All My Love

B4. I Found The Spirit

B5. Meeting Of The Minds




1975 / Night Lights Harmony

The Four Tops - 1975 / Night Lights Harmony

A1. Seven Lonely Nights

A2. Mama You're All Right With Me

A3. Is This The Price?

A4. We All Gotta Stick Together

A5. I've Got What You Need

B1. I Can't Hold On Much Longer

B2. (It Would Almost) Drive Me Out Of My Mind

B3. I'm Glad You Walked Into My Life (Dedicated To Stevie)

B4. Let Me Know The Truth




1976 / Catfish

The Four Tops - 1976 / Catfish

A1. Catfish

A2. Feel Free

A3. You Can't Hold Back On Love

A4. I Know You Like It

B1. Strung Out For Your Love

B2. Love Don't Come Easy

B3. Disco Daddy

B4. Look At My Baby





1977 / The Show Must Go On

The Four Tops - 1977 / The Show Must Go On

A1. The Show Must Go On

A2. I Can't Live Without You

A3. Save It For A Rainy Day

A4. Runnin' From Your Love

B1. See The Real Me

B2. Love Is A Joy

B3. You'll Never Find A Better Man

B4. Candy





1978 / At The Top

The Four Tops - 1978 / At The Top

A1. H.E.L.P.

A2. Bits And Pieces

A3. Seclusion

A4. Put It On The News

B1. This House

B2. Just In Time

B3. Inside A Brokenhearted Man

B4. When Your Dreams Take Wings And Fly





1981 / Tonight!

The Four Tops - 1981 / Tonight!

A1. When She Was A Girl

A2. Don't Walk Away

A3. Tonight I'm Gonna Love You All Over

A4. Who's Right, Who's Wrong

B1. Let Me Set You Free

B2. From A Distance

B3. Something To Remember

B4. All I Do

B5. I'll Never Leave You Again




1982 / One More Mountain

The Four Tops - 1982 / One More Mountain

A1. Sad Hearts

A2. One More Mountain To Climb

A3. Givin' It Up

A4. I Believe In You And Me

B1. I'm The One

B2. Keep On Lightin' My Fire

B3. Nobody's Gonna Love You Like I Do

B4. Dream On

B5. Whatever It Is




1983 / Back Where I Belong

The Four Tops - 1983 / Back Where I Belong

A1. Make Yourself Right At Home

A2. I Just Can't Walk Away

A3. Sail On

A4. Back Where I Belong

B1. What Have We Got To Lose (feat. Aretha Franklin)

B2. The Masquerade Is Over

B3. Body & Soul

B4. Hang (feat. The Temptations)





1985 / Magic

The Four Tops - 1985 / Magic

A1. I Can Feel The Magic

A2. Don't Tell Me That It`s Over

A3. Sexy Ways

A4. Easier Said Than Done

B1. Don't Turn Away

B2. I'm Ready For Love

B3. Again

B4. Maybe Tomorrow

B5. Remember Me




1988 / Indestructible

The Four Tops - 1988 / Indestructible

A1. Indestructible

A2. Change Of Heart

A3. If Ever A Love There Was (feat. Aretha Franklin & Kenny G.)

A4. The Sun Ain't Gonna Shine

A5. Next Time

B1. Loco In Acapulco

B2. Are You With Me

B3. I'm Only Wounded

B4. When You Dance

B5. Let's Jam




1995 / Christmas Here With You

The Four Tops - 1995 / Christmas Here With You

01. Christmas Here With You

02. White Christmas

03. The Christmas Song

04. Away In A Manger

05. This Christmas

06. Silent Night (feat. Aretha Franklin)

07. Little Drummer Boy

08. Christmas Delight

09. Merry Christmas Baby

10. Merry Christmas To You

11. Have Yourself A Merry Little Christmas

12. 'Twas The Night Before Christmas




Radioshow

The Black Sunday Live #18 // Live at Roosterail (1966)


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The Four Tops (the Funky Soul story)
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